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크리스마스는 예수의 생일이다?
물음표 세계사 <17>
안효상 메일보내기

오늘날 예수의 생일로 기념하는 크리스마스는 기독교인뿐만 아니라 거의 전세계의 축일이기도 하다. 하지만 12월 25일은 예수의 실제 생일은 아니다. 물론 정확한 예수의 생일은 아직도 밝혀져 있지 않다.

크리스마스라는 말은 크리스테스 마세(cristes masse), 즉 ‘예수를 위한 미사’라는 뜻이다. 하지만 예수의 생일을 기념하게 된 것은 4세기 로마 때였다. 초기 기독교인들은 인간이 원죄를 가지고 태어나며, 죽음이야말로 진정한 구원이라고 보았기 때문에 생일보다는 사망일을 기념했다. 그러다가 서서히 기독교가 퍼지고, 333년 로마에서 기독교가 공인되면서 예수의 탄생을 기념하려는 움직임이 나타났던 것이다.

그런데 성경에 예수 탄생일이 정확히 나오지 않기 때문에 언제를 생일로 삼아야 하는 것이 문제였다. 그래서 이를 알기 위한 연구들이 시작되었는데, 초기 기록 가운데에는 12월 25일이 아닌 다른 날짜가 언급되고 있다. 천지 창조가 3월 25일이며, 예수의 탄생일은 3월 28이라고 하는 주장이 있는가 하면 4월 2일, 4월 19일, 5월 20일 등 다양한 날짜가 예수 탄생일이라고 제시되었다. 이런 주장의 공통점은 예수의 탄생일이 봄이었다는 것인데, 성경에 나오는 정황을 고려한 것으로 보인다.

그럼에도 결국 예수의 정확한 탄생일은 알 수 없었고, 그런 상태에서 336년 로마에서 처음으로 12월 25일을 크리스마스로 기념하였다. 하지만 동방 교회는 여전히 1월 6일을 ‘예수의 출현일’로 기념하였고, 아르메니아 교회는 오늘날까지도 이 날을 예수의 생일로 기념하고 있는 형편이다.

그렇다면 왜 12월 25일이 크리스마스가 된 것일까? 당시 동방에서 유행했고, 로마에서도 가장 인기가 있었던 마니교에 따르면, 12월 25일은 ‘정복당하지 않는 태양의 탄생일’(natalis solis invicti)이었다. 기독교의 관점에서 보면 이교도의 축제인 이 날은 동지를 지나 이제 낮이 길어지고, 태양이 하늘 높이 떠오르는 것을 기념하는 날이다. 이에 예수의 탄생일 논쟁을 벌이던 신학자들은 이왕이면 널리 유행하던 이교도의 축일을 예수의 생일로 삼으로써 이교를 압도하고 기독교를 전파하려고 했던 것으로 보인다.

결국 크리스마스는 이교도들이 한겨울에 벌이던 농사 및 태양 의식과 예수의 탄생에 대한 기념이 합쳐져서 생겨난 것이라 할 수 있다. 이후 게르만 족과 켈트 족의 관습이 더해져 오늘날과 같이 밖에다 전나무 장식을 하고 벽난로에 장작불을 피우고, 크리스마스 케이크를 함께 먹으며, 선물을 주고받는 풍습이 만들어지게 되었다.

안효상 / 사회비판아카데미

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